ROMNEY WINT STRUIKELEND DE HOOFDPRIJS VAN SUPER TUESDAY

(Van onze correspondent Hanneke Keultjes)
COLUMBUS (GPD) – Joe Ritchey had het al helemaal uitgestippeld: welke vicepresident Mitt Romney moet kiezen en welke ministers hij straks moet benoemen. De gepensioneerde ondernemer nam deze week al zijn adviezen aan de Republikeinse presidentskandidaat in een mapje mee naar een campagnebijeenkomst in Ohio.
Die map zal Romney dinsdagavond aanvankelijk van zich af hebben geschoven. Het zag er lang naar uit dat de meer conservatieve kandidaat Rick Santorum de winst in Ohio zou pakken. Maar toen Super Tuesday al woensdag was geworden, kon hij hem weer tevoorschijn halen.
Romney wint hoofdprijs Ohio – met een schamel procentje verschil en na uren nagelbijten – en vijf van de overige tien staten die naar de stembus gingen. Santorum zegevierde in drie staten: Tennessee, Oklahoma en North Dakota. Newt Gingrich won in zijn thuisstaat Georgia. Romney pakte eveneens zijn thuisstaat, Massachusetts, maar ook Virginia, Vermont, Idaho en Alaska.
Tot zover geen verrassingen; allemaal zoals vooraf verwacht. Maar alles draaide om Ohio. Met de winst in die grote staat bewijst Romney dat hij weet te winnen als het er echt op aan komt. Eerder pakte hij de winst in Florida, Michigan, New Hampshire en Nevada, staten die cruciaal zijn bij de presidentsverkiezingen in november. Romney won Ohio overigens dankzij de kiezers in Cleveland en Cincinnati; steden waar hij het in november zal afleggen tegen president Barack Obama.
Soepel gaat het dus niet. Super Tuesday laat eens te meer zien hoe verdeeld de Republikeinen zijn. Hoewel Romney miljoenen dollars méér in de campagne pompt dan zijn concurrenten, heeft de kiezer nog altijd moeite enthousiast te raken over de multimiljonair uit Massachusetts. Romney zou te gematigd zijn en te vaak van standpunt wisselen. De favorietenrol, die hem al vanaf het begin is toebedeeld, weet hij nét niet waar te maken. Zelfs bij zijn eigen campagnebijeenkomsten in Ohio gaven veel aanwezigen toe dat ze nog overtuigd moesten worden.
Maar Romney heeft één geluk: de andere kandidaten worden ook niet collectief omarmd door de kiezer, al denken ze geen van allen aan opgeven. Paradoxaal genoeg is dat ook de reden waarom Romney het niet nóg moeilijker heeft. Zou Newt Gingrich zich bijvoorbeeld terugtrekken, dan zou dat Santorum een betere kans geven om zich als reëel alternatief voor Romney te presenteren. Maar dat gaat (voorlopig) niet gebeuren.
Kan Romney het mapje van Joe Ritchey er dus bij pakken en langzaamaan gaan denken over het team dat hij mee zou willen nemen naar het Witte Huis? De weg naar het Republikeinse partijcongres dat de presidentskandidaat officieel nomineert is nog lang, ook omdat de partij de regels juist dit jaar heeft veranderd om het spannender te maken.
Wat zullen de Republikeinen daar nu spijt van hebben. Inmiddels vrezen ze dat een langdurige en harde primaryrace, gedomineerd door negatieve spotjes die de zwakke plekken van de politici genadeloos blootleggen, de kandidaten zal beschadigen. Romney zal er misschien inderdaad een geschaafde knie aan overhouden, maar dat neemt niet weg dat hij met vallen en opstaan op weg is naar de eindstreep. En daar zijn die wonden snel weer geheeld als de partij zich verenigd tegen de volgende tegenstander: Barack Obama.

SANTORUM KRIJGT IN OHIO HULP VAN CHRISTENEN

(Van onze correspondent Hanneke Keultjes)
DAYTON/ ZANESVILLE (GPD) _ Voordat Rick Santorum scholieren en hun ouders van de Dayton Christian School in Ohio Gods zegen wenst, worden ze er door de presidentskandidaat nog even aan herinnerd wie hen volgens de Amerikaanse onafhankelijkheidsverklaring heeft uitgerust met bepaalde rechten. ,,Dat was de Schepper”, klinkt het plechtig.
Het is geen toeval dat Santorum, gestoken in de donkerblauwe spencer die zijn handelsmerk is geworden, op de dag voor de o zo belangrijke voorverkiezing in Ohio een christelijke school heeft uitgekozen voor één van zijn laatste campagnestops. Santorum benadrukt zijn geloof graag en vaak. Té vaak, zeggen critici, die menen dat hij door te radicale standpunten over bijvoorbeeld homo’s onverkiesbaar is.
Voor Kay Clymer is het juist de reden waarom zij zich thuis voelt bij Santorum. Clymer is ook christen en dat kan niemand ontgaan. Om haar nek hangt een zilveren crucifix – gedragen over haar kleding zodat-ie goed zichtbaar is – en aan haar polsen bengelen armbanden met ingegraveerde Bijbelcitaten. De 67-jarige gepensioneerde lerares uit Zanesville beseft dat kiezers zoals zij tijdens Super Tuesday kunnen zorgen dat Santorum de fel begeerde winst in Ohio pakt.
Daarom is ze vrijwilliger bij Champion the Vote. Die organisatie becijferde dat er ongeveer vijf miljoen christelijke Amerikanen zijn die niet geregistreerd staan als kiezer. En zonder zo’n registratie mag je in de VS niet stemmen. Champion the Vote probeert christenen over te halen zich te registeren in de hoop dat ze massaal naar de stembus gaan om de christelijke invloed te laten gelden.
De organisatie is onpartijdig, maar noemt anti-abortus en -euthanasie en het ,,traditionele huwelijk’ als de belangrijkste punten. Republikeinen zullen daarom het meest van de inspanningen profiteren. Clymer is ‘dubbelspion’: ze wil niet alleen dat christenen gaan stemmen, maar ook dat ze Santorum in Ohio de winst bezorgden. Daar moet zelfs de rustdag voor wijken.
De zondag staat, op het bijwonen van de ochtend- en avonddienst in haar doopsgezinde kerk na, in het teken van Santorum. Op de met Perzische tapijten belegde vloer van haar woonkamer heeft ze net een paar campagneborden voor Santorum in elkaar geknutseld voordat ze de telefoonlijst erbij pakt om medechristenen te bellen.
,,Dag Linda”, zegt Clymer in het ‘oortje’ dat verbonden is met haar telefoon. ,,Ik bel omdat ik christenen aanmoedig zich als kiezer te registreren zodat we dinsdag het verschil kunnen maken.” Aan Janet, de volgende op de lijst, geeft Clymer ook even een stemadvies. ,,Santorum spreekt uit zijn hart. Hij is de enige betrouwbare kandidaat.”
Clymer is ervan overtuigd dat Santorum in Ohio zal winnen. ,,Stel dat hij het uiteindelijk aflegt tegen het grote geld van Mitt Romney, zal ik in november op hem stemmen.” Met duim en wijsvinger knijpt ze haar neus dicht als ze alvast voordoet hoe ze dan het stemhokje in zal stappen. ,,Met grote tegenzin.”

VECHTEN OM OHIO, DE HOOFDPRIJS VAN SUPER TUESDAY

(Van onze correspondent Hanneke Keultjes)
CINCINNATI/COLUMBUS (GPD) – Jonathan Dever is niet voor de gratis ‘wereldberoemde’ spareribs naar de bijeenkomst van Mitt Romney in Cincinnati gekomen. Nee, de overtuigde Republikein en zelfverklaard politiek junkie wil de presidentskandidaat zaterdag in de stad in het zuiden van Ohio zien vlammen. ,,Ik wil zien dat hij méént wat hij zegt.”
In de feesttent bij het restaurant, waar hij het podium moet delen met tientallen flessen barbecuesaus, beschuldigt Romney president Obama ervan verdeeldheid te zaaien in Amerika. Hij belooft een verbindende president te zullen zijn, die zorgt voor een kleine overheid en het begrotingstekort aanpakt. Romney klinkt wat schor, maar is in vorm. Hij moet ook wel, er staat immers veel op het spel.
Tien staten gaan morgen, op Super Tuesday, naar de stembus. Eén staat krijgt alle aandacht: Ohio, een ‘swing state’ waar Democraten en Republikeinen in het verleden bewezen aan elkaar gewaagd te zijn en waar Romney en Rick Santorum verwikkeld zijn in een man-tegen-mangevecht.
Die laatste stond in Ohio fors voor in de peilingen. Maar toen werd er gestemd in buurstaat Michigan en won Romney. Nu is Santorums voorsprong verdampt en wordt Ohio de ‘game changer’ genoemd: wint Romney in Ohio, dan lijkt zijn nominatie onvermijdelijk. Wint Santorum, dan blijft het spannend.
In tegenstelling tot multimiljonair Romney heeft Santorum wel de potentie om de grootste kiezersgroep in Ohio, de arbeidersklasse aan te spreken. Maar volgens professor John Russo van Youngstown University in Ohio, die onderzoek doet naar het kiezersgedrag van deze zogeheten ‘blue collar voters’, laat hij het daar liggen. ,,Hij heeft het wel eens over zijn opa, die werkte in een kolenmijn, maar over zijn economische plannen blijft hij vaag.”
Op dat punt heeft hij het in Michigan verbruid, zegt Russo. Santorum sprak daar vooral over sociaal-conservatieve onderwerpen: de beschikbaarheid van anticonceptie, zijn afkeuring van het homohuwelijk en de scheiding van kerk en staat. ,,Als je een streng katholieke arbeider bent, dan heeft de boodschap van Santorum misschien aantrekkingskracht”, zegt Russo. ,,Maar het gros van de arbeiders in Ohio is niet bijzonder gelovig.”
Bethany Stickradt uit hoofdstad Columbus begrijpt niet hoe het kan dat er zo weinig over de economie wordt gesproken. ,,Dat is toch hét onderwerp van deze verkiezingen?! We willen horen wat ze gaan doen om de werkloosheid terug te dringen en hoe ze banen denken te scheppen. Wat maakt het dan uit wie er met elkaar mogen trouwen? Het gaat erom dat we het land er weer bovenop krijgen.”
Stickradt is speciaal voor de primary teruggekomen naar Ohio, waar ze nog als kiezer geregistreerd staat. Maar nog geen enkele kandidaat geeft haar ‘het juiste gevoel’.
Jonathan Dever begint dat gevoel na de speech van Romney wél te krijgen. Terwijl Romney met zijn secret service-beveiligers in een kleine colonne Chevrolets Suburban stapt, zegt Dever dat hij de passie heeft gezien waar hij naar op zoek was. Nu is het afwachten tot dinsdag of Romney genoeg mensen heeft overtuigd.